¿Qué hace un buen perro de trabajo?

¿Qué hace un buen perro de trabajo?

El mercado laboral canino es diverso y expansivo. Los perros de asistencia pueden ser entrenados para trabajar con personas con discapacidad visual o auditiva, o con personas con discapacidades físicas o neurológicas. Los perros de detección pueden ser entrenados para detectar explosivos, narcóticos o chinches. Otros cachorros incluso aprenden a saltar desde helicópteros en misiones de rescate audaces.

A pesar de la amplia variedad de roles laborales disponibles para el mejor amigo del hombre, esos trabajos pueden ser difíciles de cumplir, ya que no todos los perros calificarán. Incluso entre los perros criados específicamente para ser perros de asistencia, por ejemplo, solo alrededor del 50 por ciento que comienza un programa de entrenamiento lo completará con éxito, mientras que el resto serán mascotas familiares muy bien entrenadas.

Como resultado, la lista de espera para un perro de asistencia entrenado puede ser de hasta dos años.

Evan MacLean, director del Centro de cognición canina de Arizona en la Universidad de Arizona, está explorando formas de identificar a los mejores perros para diferentes trabajos, antes de comenzar el largo y costoso proceso de entrenamiento, al observar sus habilidades cognitivas.

Es el autor principal de un nuevo estudio en Frontiers in Veterinary Science que analiza si las habilidades cognitivas de los caninos pueden ayudar a predecir su éxito como perros de trabajo.

¿Características, temperamento o flexibilidad?
Si bien las características físicas y el temperamento de un perro a menudo se consideran cuando se piensa qué perro será el adecuado para un trabajo determinado, la cognición es un área que recibe mucha menos atención.

"La gente se ha centrado realmente en el temperamento y en la reactividad de un perro con ciertas cosas del medio ambiente", dijo MacLean, profesor asistente en la Escuela de Antropología de la UA. "Lo que nos interesaba era el hecho de que estos perros también enfrentan desafíos cognitivos. Tienen que aprender todas estas cosas en el curso de su entrenamiento, y tienen que ser capaces de resolver problemas de manera flexible cuando las cosas salen mal".

El estudio de MacLean se centra en dos tipos de perros de trabajo: perros de asistencia en entrenamiento, que se combinarán con personas con discapacidades, y perros de detección de explosivos que trabajan para la Marina de los Estados Unidos.

MacLean y sus colegas observaron el rendimiento de ambos tipos de perros en 25 medidas cognitivas diferentes mediante el uso de una batería de pruebas basadas en juegos, como esconder y encontrar objetos y otras formas de juego canino.

Lo que los investigadores encontraron
Un conjunto diferente de habilidades predice si un perro será un buen perro de detección o un buen perro de asistencia.

En el caso de los perros de asistencia, las habilidades sociales, incluida la capacidad de prestar mucha atención y mantener el contacto visual con los humanos, parecen ser especialmente importantes. En los perros de detección, la buena memoria a corto plazo y la sensibilidad al lenguaje corporal humano, como los gestos de señalización, fueron los mejores predictores de éxito.

"Los empleos para perros son tan diversos como los trabajos humanos", dijo MacLean. "La gente a veces piensa en los perros de trabajo como esta categoría general de perros que tienen empleos en la sociedad, pero en realidad tienen que hacer cosas realmente diferentes, y debido a que estos trabajos son tan diversos, no esperábamos que hubiera una prueba de fuego para lo que sería un buen perro. Es como si piensas en las pruebas de aptitud con personas: hay ciertas preguntas que te dirán algo sobre un trabajo pero no sobre otro ".

En el estudio participaron 164 perros de la organización con sede en California Canine Companions for Independence, que entrena perros de asistencia, y 222 perros de la Armada.

Los investigadores probaron los perros de asistencia a los 18 meses de edad, cuando comenzaron por primera vez un programa de entrenamiento intensivo de seis meses a tiempo completo. Los perros en el estudio se consideraron "exitosos" en función de si finalmente se graduaron de la capacitación o no. A través de las pruebas cognitivas, MacLean y sus colegas pudieron predecir el 25 por ciento de los graduados con una precisión del 86 por ciento.

El éxito de los perros de la Armada, cuyo entrenamiento es continuo y no está marcado por una sola fecha de graduación, se midió en base a los registros de los entrenadores sobre el desempeño de los perros en los ejercicios de entrenamiento, así como cuestionarios con personas que entrenaron o desplegaron con los perros.

Los hallazgos de MacLean sugieren que la cognición podría ser considerada junto con el temperamento y la fisicalidad para predecir el éxito del perro de trabajo.

Según MacLean, si las organizaciones que entrenan perros podrían predecir mejor qué perros son los que más valen la inversión, podrían ahorrar decenas de miles de dólares en costos de entrenamiento innecesarios y también garantizar que las personas necesitadas obtengan los perros adecuados más rápido.

¿Que sigue?
Él y sus colegas ahora están trabajando para determinar si las pruebas cognitivas podrían ser informativas incluso antes, cuando un perro tiene solo 8 semanas de edad. También están evaluando si estas habilidades tienen una base genética que podría ser enfocada en programas de mejoramiento.

"Una de las partes más emocionantes de todo esto es que nos dice que la cognición hace algo en los animales", dijo MacLean. "Estudiamos estas preguntas abstractas acerca de cómo los animales piensan sobre el mundo y cómo resuelven los problemas, pero no siempre hay muchas situaciones en las que puedes decir: '¿Por qué importa eso? ¿Qué permite que un animal realmente haga? ' Esta es una de las primeras pruebas que sugieren que estos procesos que medimos, que difieren entre perros individuales, tienen algunas consecuencias reales relacionadas con algo que es bastante valioso en la sociedad ".